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Ultima actualización: 09/03/2012

 

Sistemas estelares



Se ha medido un alto porcentaje de estrellas formando parte de sistemas dobles, triples y también múltiples; un grupo ya mencionado es Centauro (sistema triple), el más cercano al Sol. Otro ejemplo es Sirio: la estrella más brillante del cielo terrestre también se trata de un sistema estelar, en este caso doble.

Se han catalogado unas 40.000 estrellas dobles y aún se siguen encontrando más a medida que se perfeccionan los instrumentos de observación.

Las estrellas que forman un sistema estelar están vinculadas físicamente a través de los efectos de su gravitación mutua. La componente más pequeña de un sistema doble describe una órbita alrededor de la compon ente de mayor tamaño, tal como la Tierra gira alrededor del Sol; generalmente, la estrella más grande es también la más luminosa de ambas. Se han observado también sistemas dobles donde se verifica un intercambio de materia entre las dos componentes: una de las estrellas pierde materia y la otra, en cambio, la va ganando a expensas de la primera. En algunos de estos sistemas, una de las estrellas es relativamente normal y la otra parece ser de dimensiones tan pequeñas, que su diámetro no excede unos pocos kilómetros: quizás se trataría de un agujero negro.

Es interesante mencionar que si en el sistema solar, el planeta Júpiter hubiera tenido mayor masa durante su formación como planeta, tal vez hubiera sido una estrella y entonces, junto con el Sol, habrían formado un sistema estelar doble.



Los cúmulos


Analizando la distribución de estrellas en el espacio se encuemntra que la misma no es uniforme; inclusive a simple vista se puede observar que en ciertas regiones del cielo hay más estrellas que en otras. En promedio, los astrónomos han estimado la presencia de una estrella por cada cubo de 10.000.000.000.000 km (diez billones de km) de lado. Sin embargo, en ciertas regiones del espacio se producen grandes acumulaciones denominadas cúmulos estelares. De acuerdo a su aspecto los cúmulos estelares se han clasificado en dos grupos principales: los globulares y los abiertos.

Los cúmulos globulares deben su nombre a la forma de globo que presentan telescópicamente. Se trata de aglomeraciones de cientos de miles de estrellas, en un volumen bastante reducido: algunas decenas de años luz. Considerando un cubo como el citado anteriormente, en un cúmulo globular se pueden contar hasta 100 estrellas dentro del mismo.

A ojo desnudo, los cúmulos globulares aparentan ser simples estrellas, pero con el telescopio se perciben como débiles manchas. Con un telescopio de mayor potencia se puede comprobar en ese sitio la presencia de un extraordinario número de estrellas. Se considera a los cúmulos globulares entre los cuerpos celestes más antiguos que se conocen. Sus edades son del orden de los 10 mil millones de años, o quizás más.

Por su parte, los cúmulos abiertos, no cuentan co un número tan elevado de estrellas. Generalmente no hay más de 100 estrellas en un cubo, ahora de unos 100.000.000.000.000 km (cien billones de km). Uno de los más conocido es el cúmulo de Pléyades, visible a simple vista en el verano del hemisferio sur como un grupo de 5 o 7 o más estrellas; también se lo conoce como las "siete cabritas". Con un telescopio se pueden ver algo más de 100 estrellas.

No obstante el cúmulo abierto más cercano a nosotros es Híades, también visible a simple vista, pero no tan llamativo como Pléyades; se encuentra a 60.000.000.000.000 km (sesenta billones de km)de distancia. Los cúmulos abiertos presentan un rango de edades bastante grande: algunos son muy jóvenes (unos pocos millones de años) y otro son relativamente viejos (miles de millones de años).

En la siguiente Tabla se dan algunas características comparativas de ambos tipos de cúmulos estelares.



Globulares Abiertos
Número (1) 125 1.000
Ubicación (2) Halo y núcleo Disco y brazos espirales
Diámetro (3) 20 - 100 < 100
Masa (4) 104 - 105 102 - 103
Componentes (5) 104 - 105 50 - 103
Color (6) rojo rojo o azul
Luminosidad (7) 104 - 106 102 - 106
Densidad (8) 0,5 - 1.000 0,1 - 10
Ejemplos Hércules Híades, Pléyades

Referencias: (1) Cantidad de objetos descubiertos en nuestra galaxia, (2) Localización de los cúmulos dentro de nuestra galaxia, (3) Máxima dimensión dada en parsec, (4) En masas solares, (5) Número de estrellas en el cúmulo, (6) Color de las estrellas más brillantes, (7) Luminosidad integrada del cúmulo expresada en luminosidades solares, (8) Densidad de estrellas (número de estrellas por parsec cúbico).




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